Evolución del Caballo

Los Caballos son grandes mamíferos de cuatro patas que se han caracterizado por sernos tan útiles como medio de transporte. Pero el caballo que conocemos hoy en día ha sufrido un desarrollo que ha durado millones de años. Si quieres conocer más sobre la Evolución del Caballo, no dudes en leer este artículo.

Características de la Evolución del Caballo

Imagínese un mundo en el que caballos de todos los colores, formas y tamaños deambulaban por el mundo, algunos apenas más grandes que un perro pequeño. Ese mundo ya no existe, pero una vez que fue real.

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Los caballos de hoy en día representan sólo una pequeña rama en un inmenso árbol genealógico que abarca millones de años. Todas las demás ramas de la familia de los caballos, conocidas como équidos, están ahora extintas.

Los primeros caballos conocidos evolucionaron hace 55 millones de años y durante gran parte de este tiempo, múltiples especies de caballos vivieron al mismo tiempo, a menudo uno al lado del otro, como se ve en este diorama.

Caballos Antiguos

Hace unos 10 millones de años, hasta una docena de especies de caballos deambulaban por las Grandes Llanuras de América del Norte. Estos parientes del caballo moderno llegaron en muchas formas y tamaños. Algunos vivían en el bosque, mientras que otros preferían pastizales abiertos.

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Aquí, dos grandes caballos Dinohippus pueden ser vistos pastando en la hierba, como los caballos de hoy en día. Pero a diferencia de los caballos modernos, un Hypohippus de tres dedos anda de puntillas por el bosque, mordisqueando hojas. Un pequeño Nannippus de tres dedos, que se muestra aquí comiendo arbustos, comía hierba y hojas.

En el fondo hay varios otros grandes mamíferos vivos en esa época, incluyendo Procamelus, un pariente camellero; una manada de caballos Dinohippus; Gomphotherium, un pariente lejano de los verdaderos elefantes; y Teleoceras, un rinoceronte sin cuernos.

Breve historia de los caballos

Hace 55 millones de años, los primeros miembros de la familia de los caballos, el Hyracotherium del tamaño de un perro, estaban corriendo por los bosques que cubrían Norteamérica.

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Durante más de la mitad de su historia, la mayoría de los caballos permanecieron pequeños, navegando por el bosque. Pero las condiciones climáticas cambiantes permitieron que los pastizales se expandieran, y hace unos 20 millones de años, muchas nuevas especies evolucionaron rápidamente.

Algunos, pero no todos, se hicieron más grandes y tenían las conocidas pezuñas y dietas de pastoreo que hoy en día asociamos con los caballos. Sólo estas especies sobrevivieron hasta el presente, pero en el pasado, las especies pequeñas y las grandes vivían una al lado de la otra.

Cambio de tamaño

Los caballos fueron una vez mucho más pequeños de lo que son hoy en día. Pero no hubo un aumento constante de tamaño con el tiempo. El pequeño Nannippus, mostrado en el diorama a tamaño adulto, era en realidad más pequeño que sus predecesores.

Mesohippus 45 kg
Merychippus 100 kg
Nannippus 75 kg
Equus 500 kg

Evolución de los Caballos

Los caballos existen desde hace más de 50 millones de años. Sin embargo, su tamaño, apariencia, diversidad de especies y hábitos alimenticios han cambiado mucho durante el largo curso de su evolución.

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En esta revisión, rastreamos la historia fósil de estos extraordinarios animales, desde sus comienzos como broncos en miniatura del tamaño de gatos domésticos y perros pequeños, hasta su máxima radiación en el Mioceno de al menos una docena de géneros contemporáneos de muchos tamaños diferentes, y su subsiguiente declinación a un género sobreviviente en la actualidad.

La mayor parte de esta evolución tuvo lugar en América del Norte que, durante millones de años, fue una isla continente aislada del resto del mundo por mares, como lo es hoy en día Australia. Aquí, durante largas épocas, los caballos habitaron paisajes antiguos, interactuaron con la fauna y la flora prehistóricas, y dominaron numéricamente las comunidades de ungulados.

Comenzamos esta revisión resumiendo rápidamente algunos datos básicos sobre las especies de caballos modernos y sus parientes. Luego comenzamos la historia de la evolución del caballo con una mirada a los broncos en miniatura del Eoceno. A menos que se especifique lo contrario, todos los ejemplos de evolución del caballo son de Norteamérica.

Caballos Vivos

Hoy en día, todos los miembros vivos de la familia de los caballos (équidos) se clasifican en un género: Equus. Existen cuatro grupos principales dentro del género (Oakenfull et al. 2000):

Cebras
– Cebra de Grevy (Equus grevyi) Foto 1, Fotos 2 y 3
– Cebra (Equus quagga) Foto 4, Foto 6
– Cebra de montaña (Equus zebra) Foto 5

Asnos salvajes asiáticos
– Kulan y Onager (Equus hemionus)
– Asno salvaje tibetano o Kiang (Equus kiang)

Caballos Caballinos (Verdaderos)
– El caballo de Przewalski (Equus caballus) (Foto 8, Foto 9)

Perisodáctilos

La familia de los caballos es una de las tres familias del orden de los mamíferos Perissodactyla. Las otras dos familias son los tapires (Tapiridae) y los rinocerontes (Rhinocerotidae). Las especies de las tres familias son corredores rápidos, herbívoros (navegantes y/o pastores) y excelentes dispersores de semillas (que pasan sin ser digeridos a través de sus sistemas gastrointestinales).

El Perissodactyla es una orden de mamíferos en decadencia. Todas sus familias sobrevivientes eran antes más abundantes, diversas y extendidas de lo que lo son hoy en día.

Por ejemplo, en un sitio del Mioceno Tardío en Florida con fecha de hace 9 millones de años, MacFadden y Hulbert (1990) reportaron fósiles de 21 especies de ungulados terrestres. De estos, 12 eran Perissodactyla (9 caballos, 1 tapir, 2 rinocerontes), 8 Artiodactyla y 1 Proboscidea. Los perisodáctilos representaron el 74% de todos los ungulados individuales (caballos: 58,6%, tapires: 4,2%, rinocerontes: 11,2%).

Hoy en día, el Perissodactyla ya no es el orden ungulado dominante en el mundo. Ese lugar ha sido ocupado por la orden Artiodactyla. Los Artiodactyla incluyen ciervos, cerdos salvajes, pecaríes, bisontes, ñus, ovejas de montaña, cabras, cuernos, antílopes, jirafas, camellos, hipopótamos y muchos otros taxones.